Fonds privés : mise à disposition du public du fonds photographique d’Arthur Smet à l’ECPAD

Le 16 décembre 2010, Monsieur Arthur Smet, photographe autodidacte et ancien combattant de la guerre d’Algérie, donnait généreusement à l’ECPAD ses archives personnelles composées de 5132 clichés noir et blanc. Ce fonds privé entièrement consacré à la guerre d’Algérie, constitue une source de première importance pour l’étude de la représentation de ce conflit et complète parfaitement les collections du SCA (Service cinématographique des armées), les photographies de la revue Le Bled et celles de Marc Flament relatives à cette période, toutes conservées à l’ECPAD.

Engagé volontaire en 1953 au 1er RI (Régiment d’infanterie) à Donaueschingen (Bade-Wurtemberg), le sergent Arthur Smet est ensuite incorporé dans la 2e compagnie du 8e RIM (Régiment d’infanterie motorisée) nouvellement formé en Allemagne. Venu à la photographie par un heureux hasard – il remporte un appareil suite à un concours de chant -, Arthur Smet débute alors une pratique d’amateur tournée vers la représentation de sa vie quotidienne et celle de ses frères d’armes. En 1955, il part en Algérie pour une guerre qui ne dit pas encore son nom.

Au cours du mois de janvier 1959, alors que sa compagnie cantonne dans les environs de Saïda, Arthur Smet rencontre un homme qui changera sa vie : le colonel Marcel Bigeard. Le 25 janvier 1959, « Bruno[1] » vient de recevoir le commandement du secteur opérationnel de Saïda et regrette l’absence de son photographe, Marc Flament, qui ne le rejoindra que le 18 février. Dans cet intervalle, Arthur Smet le remplace momentanément et couvre la tournée du colonel Bigeard à la Compagnie agricole oranaise (CAO). Son travail, remis en un temps record, fait mouche. Dès lors, sa pratique photographique connaît un nouveau souffle et se professionnalise, en partie grâce à l’aide de Marc Flament – qui lui enseignera un temps la technique – mais surtout avec l’appui des autorités militaires qui lui offriront les moyens d’exercer son talent sans contrainte ni censure. Dans le sillage de « Marc » et en marge du SCA, Arthur Smet devient l’une des chevilles ouvrières de l’action psychologique « à la Bigeard » en assurant la couverture photographique du secteur de Saïda pour la réalisation des halls d’informations. Ces grands murs d’images, disposés stratégiquement afin d’être visibles de tous dans les lieux publics, sont accompagnés de slogans promouvant les actions sanitaires et sociales de la France auprès des Algériens, la vie quotidienne citoyenne, militaire et politique, et enfin, les succès d’armes des commandos de chasse Georges et Cobra, nouvellement créés dans ce secteur opérationnel.

À l’exception d’un séjour dans le Constantinois durant l’automne 1960, les photographies d’Arthur Smet ont pour décor la région de Saïda, le Sud Oranais et Oran. Plusieurs de ses clichés sont publiés à l’époque dans les journaux locaux tels l’Écho d’Oran ou encore l’Écho de Saïda. En 1961, Arthur Smet est affecté au 2e Zouave et rejoint Oran pour devenir chef du service photo presse du corps d’armée. Dans ce nouvel emploi, il reçoit l’assistance de deux appelés du contingent, Jean-Marie Pillu dit Périer (célèbre photographe de la revue Salut les copains) et Jean Distinghin, photographe et acteur dans le civil.

En 1963, Arthur Smet prend le bateau pour la France et quitte définitivement l’Algérie au terme d’un séjour de huit années. Il emporte avec lui plusieurs milliers d’images, implacables tant dans leur beauté que dans leur réalité d’une guerre montrée sans fard, qui constituent un corpus photographique d’une grande force, aujourd’hui encore peu connu.

Ces archives photographiques exceptionnelles, couvrant plus d’une décennie d’histoire militaire (1953-1967), sont aujourd’hui numérisées et accessibles au public sur les postes informatiques de la médiathèque de l’ECPAD, au fort d’Ivry. La consultation est gratuite et sans rendez-vous.


[1] Surnom du colonel Marcel Bigeard tiré de son indicatif radio.

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